domingo, 18 de enero de 2009

Una década prodigiosa para la ciencia (III). Lecciones desde Atapuerca.



(En las imágenes: reconstrucción de un cráneo de un Homo antecessor, procedente de http://www.elmundo.es, y recreación de dicho homínido, obtenida de http://www.xlsemanal.com).
El minucioso estudio de numerosos restos encontrados en el nivel TD6 del yacimiento pleistocénico de Gran Dolina, en la sierra burgalesa de Atapuerca, permitió resolver un complejísimo y crucial rompecabezas; el arduo trabajo iniciado varios años antes culminó con la definición de una nueva especie en 1997: el Homo antecessor, el homínido europeo más antiguo, que podría haber habitado en el continente hace más de un millón de años (en el Pleistoceno inferior).
El investigador J. M. Bermúdez de Castro (Madrid, 1952), paleoantropólogo codirector (con Arsuaga y Carbonell) de las excavaciones, nos recuerda en "Lecciones desde Atapuerca" (suplemento El cultural, del diario El mundo, de 13 - 19 de noviembre de 2008) que diez años más tarde del magno acontecimiento, en 2007, en los mencionados yacimientos de la sierra burgalesa se dio un paso más en la búsqueda del primer europeo. En concreto, el hallazgo se produjo ahora en la cueva denominada Sima del Elefante, a no mucha distancia (unos 150 metros) de la ya célebre Gran Dolina.
Nos explica Bermúdez de Castro que la mandíbula hallada en el nivel TE9 de la Sima del Elefante se estima que tiene una antigüedad de 1,3 millones de años y también ha sido asignada provisionalmente a la especie Homo antecessor.
Esta mandíbula recuerda, afirma el investigador, a las más antiguas del género Homo halladas en África y, sobre todo, a las encontradas en el yacimiento euroasiático de Dmanisi (República de Georgia), donde se han encontrado restos fósiles de más de 1,7 millones de años.
Parece ser pues que la colonización de Eurasia fue muy temprana, y la teoría de un primer poblamiento a finales del Plioceno va tomando forma.
(Recomendamos al lector interesado en los yacimientos de Atapuerca que visite las webs: www.atapuerca.org y www.atapuerca.tv).